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Cachalot : caractéristiques, alimentation et habitat

 
Par Paola Milan Lopez, Traductrice. 10 novembre 2022
Cachalot : caractéristiques, alimentation et habitat

Les cétacés sont des mammifères, plus proches de nous que des poissons, qui ont été capables de s'adapter aux environnements aquatiques en réponse aux pressions exercées sur leur habitat. Depuis l'Antiquité, les cétacés intriguent l'homme parce qu'ils ont très grands et, le cachalot, ou de son nom scientifique, Physeter, fait partie de cette liste.

Dans cet article de ProjetÉcolo, on va vous parler de l'habitat du cachalot, de son alimentation ainsi que des différences qui le distinguent des baleines. Poursuivez votre lecture et apprenez tout ce qu'il y à apprendre à propos du le cachalot, ses caractéristiques, son alimentation et son habitat !

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Caractéristiques du cachalot

Les cachalots sont des mammifères marins cétacés. Toutefois, comme nous le verrons plus tard, il convient d'insister sur le fait que le cachalot n'est pas une baleine. Ils se distinguent des autres cétacés par leur front très large et arrondi et leur mâchoire inférieure très petite et fuyante.

Ils ont également des caractéristiques très particulières qui les séparent non seulement des baleines mais aussi des autres cétacés tels que les dauphins, les narvals, les bélugas et les marsouins. Les caractéristiques distinctives des cachalots sont :

  • Ils ont un corps hydrodynamique et des membres modifiés en nageoires : grâce à ces améliorations physiques, ils peuvent se déplacer habilement dans l'eau. Ils n'ont pas de pattes arrière, ces dernières étant modifiées en nageoires horizontales nager et se propulser dans l'eau. Ils ont une nageoire dorsale.
  • Leur peau est glabre : contrairement aux mammifères, et sous celle-ci, ils ont d'épaisses couches de graisse avec lesquelles ils combattent le froid des eaux profondes.
  • Ils ont un organe rempli d'une substance huileuse : il s'agit du spermaceti, qui est à l'origine de la taille de leur front. La fonction de cet organe est de servir de lest afin de lui permettre de plonger rapidement à grande profondeur.
  • Ils sont de couleur grisâtre à brune : il existe des cas d'albinisme, et il y a même le cachalot albinos, qui a inspiré le célèbre Moby Dick dans le roman écrit par Herman Melville.
  • Ils peuvent plonger à de grandes profondeurs et pendant de longues périodes : cela est dû au fait qu'ils peuvent stocker de l'oxygène dans les tissus musculaires. Pour prendre de l'air, ils doivent remonter à la surface et respirer par leur spiracle, qui est une narine modifiée située sur leur dos. Ces narines sont asymétriques et leur spiracle ne s'ouvre que du côté gauche.

Il existe actuellement trois espèces de cachalots :

  • Physeter catodon ou cachalot : il a une peau extrêmement ridée, mesure de 11 à 20 mètres de long et est le plus grand animal à dents qui existe. Ils ont un cerveau de taille proportionnelle, ce qui en fait l'animal au cerveau le plus grand. Ils ont une grande longévité et peuvent vivre jusqu'à 70 ans.
  • Kogia breviceps ou cachalot pygmée : mesurant seulement 2,7 à 3,4 mètres de long, il est en fait l'un des plus petits cétacés existants. Il vit dans les eaux tropicales et tempérées très profondes. Il est difficile à repérer et il est connu pour s'échouer sur les plages.
  • Kogia sima, ou cachalot nain : il mesure environ 3 mètres de long et est également difficile à repérer.

Bien que nous ayons mentionné les petits cachalots, nous nous concentrerons dorénavant sur P. catodon.

Cachalot : caractéristiques, alimentation et habitat - Caractéristiques du cachalot

Où vit le cachalot ?

Le cachalot vit dans des environnements entièrement marins. C'est aussi une espèce cosmopolite qui peut vivre dans les eaux tempérées comme dans les mers tropicales, d'un pôle à l'autre de la terre. En revanche, ils préfèrent les eaux profondes et près des canyons marins. Dans certaines régions, il n'hésite pas à s'approcher des côtes.

Que mange le cachalot - Alimentation

Le cachalot est doté d'un système d'écholocation, qui lui permet d'émettre des sons et de recevoir des ondes sonores en retour pour interpréter ce qui se passe dans son environnement. Grâce à cette écholocation, ils peuvent chasser à de grandes profondeurs, jusqu'à 3 kilomètres, là où la lumière est rare.

Ils se nourrissent principalement de calmars et de poissons, et sont classés parmi les plus grands prédateurs du monde. D'après leur taille, les calmars qu'ils chassent sont surtout des géants du genre Architeuthis.

Une curiosité des techniques d'alimentation du cachalot est qu'il peut émettre des clics sonores pour étourdir ses proies. Ce sont des prédateurs supérieurs, ce qui signifie qu'il n'y a pas d'animaux pour s'en nourrir. Le harcèlement par les orques est parfois possible.

Il convient de mentionner que les P. catodon sont vulnérables à l'extinction en raison du braconnage intense pratiqué par les humains, qui constituent une véritable menace pour eux. Autrefois, ils étaient chassés pour leur sperme, qui servait à la fabrication de toutes sortes d'articles tels que des bougies et du savon.

Maintenant que vous savez où vit le cachalot et de quoi il se nourrit, intéressons-nous à son type de reproduction.

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Cachalot : caractéristiques, alimentation et habitat - Que mange le cachalot - Alimentation

Reproduction du cachalot

À ce stade, voyons comment le cachalot se reproduit. La saison de reproduction du cachalot se situe entre le milieu de l'hiver et le milieu de l'été. Bien qu'ils atteignent la maturité sexuelle entre 8 et 10 ans, dans le cas des femelles, et 10 ans dans le cas des mâles, ce n'est qu'à l'âge de 25-27 ans environ qu'ils commencent à se reproduire.

Les femelles donnent naissance à un seul cachalot. Son cycle de reproduction est de 4 à 6 ans et elle n'a un petit qu'une fois tous les 4 à 20 ans. Cela signifie que le nombre de cachalots est vraiment faible. Il faut savoir que ces animaux sont polygames et que les mâles, pour décider lequel d'entre eux copule avec la femelle, s'affrontent.

La période de gestation dure entre 14 et 16 mois. Une fois qu'elles ont leurs petits, les femelles les allaitent jusqu'à l'âge de 2 ans. Enfin, ils ont une espérance de vie de plus de 70 ans.

Comportement du cachalot

Les cachalots forment des sociétés matriarcales. Cela signifie que les femelles forment des groupes. Dans ces groupes, les femelles sont chargées d'élever les nouveau-nés et les jeunes. En grandissant, ils deviennent indépendants. Les mâles adultes sont solitaires.

Les cachalots femelles sont très solidaires et, lorsqu'elles détectent un danger, les femelles se regroupent pour protéger les individus sans défense comme les jeunes ou les cachalots malades.

Dans l'article suivant de ProjetÉcolo, nous vous en disons plus sur les femelles alpha !

Cachalot : caractéristiques, alimentation et habitat - Comportement du cachalot

Différence entre cachalot et baleine

Comme nous l'avons vu au début de cet article, les cachalots ne sont pas les mêmes que les baleines. Tous deux appartiennent aux mammifères marins appelés cétacés, mais ils se distinguent par les caractéristiques suivantes :

  • Fanons : les baleines sont les cétacés qui possèdent des fanons avec lesquels elles filtrent la nourriture de l'eau. Elles appartiennent au groupe des mysticètes. Les cachalots, quant à eux, font partie des odontocètes, ou cétacés à dents.
  • La famille : Le terme baleine fait strictement référence à la famille des Balenidae, tandis que les cachalots appartiennent aux Physeteridae.
  • Régime alimentaire : Les cachalots sont des prédateurs actifs, tandis que les baleines sont des filtreurs de plancton.
  • Morphologie : Les cachalots ont un front énorme, tandis que les baleines ont un visage allongé.

Découvrez tout sur l'ancêtre de la baleine !

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Bibliographie
  • Beatty, R., Beer, A., & Deeming, C. (2010). El libro de la naturaleza. Gran Bretaña: Dorling Kindersley.

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