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Pourquoi les étoiles brillent ?

 
Par Blandine Vicent, Traductrice. 17 février 2022
Pourquoi les étoiles brillent ?

L'un des phénomènes naturels les plus étonnants et les plus impressionnants que nous puissions observer est un ciel nocturne étoilé. Quel plaisir visuel de pouvoir examiner un ciel nocturne clair, mais rempli d'étoiles. Cependant, malgré le fait que les étoiles brillent au-dessus de nos têtes, la vie moderne et la lumière du jour nous empêchent d'observer cette merveille de la nature plus que nous ne le souhaiterions.

Pourquoi les étoiles brillent ? Ont-elles leur propre lumière ? Si vous vous êtes déjà posé cette question et que vous voulez connaître la réponse, lisez cet article ProjetÉcolo où nous vous expliquons également ce que sont les étoiles et pourquoi elles brillent, ainsi que d'autres faits intéressants.

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Que sont les étoiles ?

Les étoiles sont des corps célestes constitués d'une grande quantité de gaz à l'état incandescent, principalement des gaz tels que l'hydrogène et l'hélium. Cet état incandescent, en plus d'émettre de la chaleur, est la raison pour laquelle les étoiles ont leur propre lumière, qui est en fait leur principale caractéristique. En d'autres termes, les étoiles sont communément considérées comme des corps célestes qui émettent leur propre lumière, tandis que les planètes sont simplement des corps célestes qui n'émettent pas de lumière et tournent autour d'une étoile.

Si vous voulez en savoir plus sur ce que sont les étoiles, nous vous renvoyons vers notre article ProjetÉcolo qui traite du sujet.

Pourquoi les étoiles brillent ? - Que sont les étoiles ?

Pourquoi les étoiles brillent

Comme nous l'avons expliqué, l'une des caractéristiques des étoiles est leur émission et leur auto-éclairage. La raison qui explique pourquoi les étoiles brillent est qu'elles agissent comme un grand réacteur nucléaire où une grande quantité de chaleur est stockée.

Les atomes d'hydrogène à l'intérieur sont ionisés, c'est-à-dire que les protons et les électrons sont séparés et se déplacent de manière chaotique, créant ainsi un plasma. Ce mouvement et cette collision transforment les atomes d'hydrogène en atomes d'hélium. Les atomes d'hélium, avec leur immense quantité d'énergie, font monter leur température, de sorte que nous pouvons voir les étoiles briller la nuit. Tout ce processus est appelé fusion nucléaire.

Pourquoi les étoiles brillent ? - Pourquoi les étoiles brillent

Les étoiles brillent-elles pour toujours ?

La durée de vie des étoiles est déterminée par leur masse et l'heure exacte de leur naissance. En d'autres termes, au cours de l'évolution stellaire, l'étoile vivra plus ou moins longtemps selon la masse qui la constitue. Par conséquent, les étoiles ne brillent pas éternellement. Nous rencontrons alors les situations suivantes :

  • Plus la masse est élevée, plus la durée de vie de l'étoile est courte.
  • Plus la masse est faible, plus la durée de vie de l'étoile est longue.

En effet, les étoiles ont besoin de carburant (l'hydrogène avec lequel elles ont été créées) pour vivre. Dès que la fusion nucléaire s'arrête au sein même de l'étoile, c'est-à-dire l'intérieur de celle-ci, elle meurt.

Pourquoi on ne peut pas observer les étoiles pendant la journée

En fait, dire que l'on ne peut pas voir une seule étoile pendant la journée est une erreur. En réalité, il y a des étoiles durant la journée, comme de nuit. Ce qui se passe, cependant, c'est que nous ne pouvons pas les voir à cause de la trop grande quantité de lumière provenant du Soleil, notre propre étoile. S'il s'agit là d'une réponse simple à l'énigme expliquant pourquoi les étoiles brillent la nuit et non le jour, la question qui se pose maintenant est la suivante : pourquoi cela se produit-il exactement ? Cela est dû à la saturation de la lumière.

Nous devons tenir compte du fait que, bien que le Soleil et les autres étoiles soient des corps spatiaux du même type, la lumière qui nous parvient des étoiles est moins importante que celle du Soleil. Cela signifie que, bien que la lumière des étoiles nous parvienne même en plein jour, leur luminosité est complètement annulée par l'excès de lumière émise par le soleil dans l'atmosphère, ce qui rend impossible de les voir à l'œil nu depuis la terre, même si elles sont toujours là.

D'autre part, étant donné que la lumière atmosphérique diminue à la tombée de la nuit, nous pouvons observer comment les étoiles commencent progressivement à apparaître dans le ciel, le remplissant de points blancs et lumineux lors d'une nuit au ciel clair.

Nous vous suggérons cet autre article ProjetÉcolo dans lequel nous vous expliquons ce qu'est l'atmosphère et les différentes couches qui la constituent.

Types d'étoiles

Lorsque nous regardons le ciel par une nuit étoilée, chaque point lumineux que nous voyons dans le ciel correspond généralement à un type d'étoile qui est très éloigné de notre planète, ce qui explique pourquoi ces points scintillant sont si petits. Malgré cela, nous pouvons classer les étoiles de la manière suivante :

  • Types d'étoiles en fonction de leur niveau de lumière et de chaleur : cela dépend de leur masse et on trouve ici des étoiles hypergéantes jusqu'à 100M aux naines blanches qui sont les plus nombreuses.
  • Types d'étoiles en fonction de leur longévité.
  • Types d'étoiles en fonction de leur gravité : dans cette classification, nous pouvons trouver des étoiles par centre gravitationnel stellaire, des étoiles systématiques par position, des étoiles par regroupement gravitationnel et des étoiles par système planétaire.

S'il est vrai que la plupart des points lumineux observés dans le ciel nocturne sont des étoiles, certaines des planètes les plus brillantes de notre système solaire, comme Jupiter ou Vénus, peuvent également être appréciées à l'œil nu.

Cependant, il est important de garder à l'esprit que, bien que ces planètes brillent la nuit, leur lumière provient du Soleil lui-même, qui les éclaire de la même manière que la Lune, ce qui nous permet de les voir et de les confondre avec des étoiles la nuit. En bref, les étoiles ont leur propre lumière et émettent de la chaleur, tandis que les planètes reflètent la lumière qu'elles reçoivent.

Si vous voulez en savoir plus sur combien y a-t-il de planète dans notre système solaire, n'hésitez pas à lire cet autre article ProjetÉcolo que nous vous recommandons.

Pourquoi les étoiles brillent ? - Types d'étoiles

Le Soleil est-il une étoile ?

Oui, en effet, le Soleil est l'étoile la plus proche de nous, et c'est aussi l'étoile autour de laquelle tourne notre planète, la Terre. Lorsque nous voyons des étoiles dans le ciel nocturne, il s'agit de corps célestes semblables au Soleil.

Bien qu'elles puissent être de tailles différentes, plus ou moins grands que le Soleil, elles sont essentiellement un même type de corps céleste. C'est-à-dire d'énormes boules de gaz brûlant à des années-lumière. Ces vastes distances expliquent pourquoi, bien qu'elles soient identiques à notre Soleil, elles apparaissent comme de minuscules points blancs dans le ciel et nous émerveillent lorsque nous avons une nuit étoilée. Néanmoins, il est important de préciser qu'il s'agit de corps célestes de même type.

Pour en savoir plus sur Qu'est-ce qu'une étoile filante, cliquez ici.

Pourquoi les étoiles brillent ? - Le Soleil est-il une étoile ?

Pollution lumineuse et étoiles

Cependant, même si la lumière du soleil ne nous permet pas de voir les étoiles, ce n'est pas le seul phénomène qui nous empêche de les voir facilement, même la nuit. Si nous essayons d'observer le ciel par une nuit claire, il serait naturel de pouvoir voir des milliers d'étoiles sur toute la longueur et la largeur du ciel. Toutefois, le plus souvent, nous sommes confrontés à un ciel jaunâtre ou orangé, qui non seulement nous empêche de voir les étoiles, mais se caractérise aussi par une teinte peu naturelle, très éloignée de l'obscurité de la nuit.

Ce phénomène est dû à la pollution lumineuse des lumières issues des villes. De la même manière que l'excès de lumière solaire nous empêche de voir les étoiles pendant la journée, les lumières artificielles, telles que les lampadaires, l'éclairage public ou la lumière provenant de l'intérieur des bâtiments, remplissent l'atmosphère immédiate d'un excès de lumière qui empêche de voir la plupart des étoiles, même la nuit.

En revanche, si nous nous éloignons des centres urbains densément peuplés, pour aller dans les montagnes ou les zones proches de la mer et sans éclairage artificiel, nous pouvons profiter d'une bonne nuit avec un ciel largement étoilé, car il n'y a pas de pollution lumineuse d'aucune sorte à ces endroits.

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Pourquoi les étoiles brillent ? - Pollution lumineuse et étoiles

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