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Permafrost - Fonte, définition, caractéristique et carte

 
Par Antoine Decrouy. 13 avril 2021
Permafrost - Fonte, définition, caractéristique et carte

Après les incendies de 2019 dans les régions proches du cercle polaire arctique, les médias ont vulgarisé des informations à propos de la fonde du permafrost, aussi appelé pergélisol. La fonte du permafrost représente un réel danger dont parle la communauté scientifique depuis des décennies.

Dans cet article Permafrost - Fonte, définition, caractéristique et carte de ProjetEcolo, nous allons tout vous dire sur le permafrost, ses caractéristiques et où il se trouve. En plus, on vous parlera également des conséquences globales de la fonte du permafrost.

Bonne lecture !

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Définition de permafrost

Le permafrost est le sol congelé. Il est difficile de le classifier étant donné qu'il peut prendre différentes caractéristiques et formes, car il peut aussi bien être composé de roche solide, de sédiments ou de sols sablonneux et rocheux comme organiques riches. Tous les possibles types de sols qui se considèrent permafrost doivent être congelés, ce qui implique qu'ils doivent avoir été sous le point de congélation de l'eau de 0ºC ou 32 F durant au moins deux années consécutives. La concentration de l'eau n'est pas non plus déterminante, car à partir du moment où ils ont un pourcentage d'eau congelé, c'est suffisant.

Permafrost - Fonte, définition, caractéristique et carte - Définition de permafrost

Caractéristiques du permafrost

A continuation, on va vous présenter les caractéristiques les plus pertinentes du permafrost afin de vous permettre de mieux connaître ce type de sol.

  • Autour de 20% de la surface terrestre est du permafrost, qui a été formé durant la dernière âge glaciaire.
  • Il forme partie de la cryosphère quand il est congelé, et par conséquent à l'hydrosphère ainsi qu'à la géosphère.
  • Il possède une couche active, plus superficielle, et une autre inactive, plus profonde. La couche active a une profondeur située entre 30 et 200 cm. Elle fond en été et recongèle en hiver. Sur cette dernière se développe la vie végétale en fonction de jusqu'à où peuvent pénétrer ses racines pour obtenir de l'eau. C'est pourquoi peuvent varier les paysages végétatifs des régions de la toundra, des forêts boréales ou des taïgas. La couche inactive est celle qui reste congelée et qui peuvent arriver jusqu'à 1.500 mètre de profondeur.
  • L'effet que nous venons de mentionner peut générer, sur des milliers d'années, des motifs polygonaux à la surface de la terre, associés à la contraction et à l'expansion du sol dues aux différences de température.
  • La glace qu'il contient agit comme du ciment permettant aux composants du sol de rester collés, ce qui fait que sa fonte peut générer des glissements de terrains ou des détachements. Il agit aussi comme isolant, ce qui fait que certains lacs peuvent disparaître en s'infiltrant dans le sol à cause de la fonte de la glace.
  • Si la zone active est très profonde, elle ne peut pas se recongeler en hiver, causant ainsi la fonte du permafrost.
Permafrost - Fonte, définition, caractéristique et carte - Caractéristiques du permafrost

Carte du permafrost

Maintenant que vous savez ce qu'est la permafrost ainsi que ses caractéristiques principales, il convient de voir ensemble où se trouve le permafrost sur la carte. Il se trouve dans les climats froids, à hautes latitudes et dans des zones de haute montagne à grande altitude. Il se trouve dans les zones circumpolaires de Russie, du Canada, d'Alaska, du Groenland, de Chine, de Scandinavie et d'Antarctique, en plus de zones de haute montagne comme les Pyrénées, les Alpes ou le Tibet, entre autres.

Fonte du permafrost

A cause du changement climatique et de l'augmentation des températures la Terre, la cryosphpère est en train de fondre. Quant à cette augmentation des températures, on approche de plus en plus du point de non retour et la surface du permafrost actif est de plus en plus profonde.

Le permafrost est des grands puits de carbone de la planète, ce qui fait que les scientifiques pensent que le carbone qu'il retient est quatre fois supérieur de celui qui se trouve dans l'atmosphère. Sa libération impliquerait une augmentation drastique de l'effet de serre, provoquant un cycle de rétro-alimentation.

Depuis la dernière Âge de glace, des matières organiques provenant d'animaux et de plantes morts s'y sont accumulées. Cette matière organique a été préservée par le gel dans le permafrost pendant des millions d'années. Lorsque le permafrost fond, cette matière organique est exposée aux micro-organismes décomposeurs qui, se trouvant dans des environnements anaérobies (avec manque d'O2), émettent du CO2 et du CH4 en plus forte concentration, par le processus de méthanogénèse ou de biométhanisation. Malheureusement, le méthane provenant du permafrost, et d'autres sources, a un pouvoir 25 fois supérieur à celui du CO2 sur l'effet de serre.

En outre, les hydrates de méthane qui étaient piégés dans le pergélisol sont également libérés progressivement et s'élèvent à mesure qu'il dégèle.

Permafrost - Fonte, définition, caractéristique et carte - Fonte du permafrost

Quelles sont les conséquences de la fonte du permafrost ?

La fonte du permafrost est un facteur irréversible qui génère de très gros problèmes comme ceux liés à la perte de structure du sol. Les principales conséquences de la fonte du permafrost associées sont :

  • Dommages aux infrastructures, en raison de la perte de cohésion du sol.
  • Érosion côtière.
  • Glissements de terrain dus à l'instabilité de la pente.
  • Augmentation de l'effet de serre due aux GES (Gaz à Effet de Serre) qui étaient retenus (CO2 et CH4).
  • Dégradation et perte de la biodiversité et de l'écosystème.
  • Élévation du niveau de la mer et les catastrophes qui en découlent.
  • Apparition de micro-organismes pathogènes qui étaient à l'état latent avec un métabolisme réduit, comme les virus.
  • Migration des personnes en raison de l'instabilité de la région.
  • Problèmes économiques associés.

Un exemple clair de conséquence de la fonte du permafrost lié à l'apparition de micro-organismes pathogènes qui étaient latents : exemple : estime qu'en 2016, l'épidémie d'anthrax survenue dans la péninsule de Yamal était due à ce problème environnemental. Les rennes ont dû ingérer le virus dans le permafrost et l'ont ensuite transmis aux humains qui les ont mangé.

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Bibliographie
  • Ming-ko Woo (2012) Permafrost Hydrology, Kimberly P. Wickland, 1,2 Robert G. Striegl, 3 Jason C. Neff, 4 and Torsten Sachs.
  • Kimberly et al. (2006) Effects of permafrost melting on CO2 and CH4 exchange of a poorly drained black spruce lowland.
  • Fundación We Are Water (2020) El deshielo del permafrost: la amenaza del fango prehistórico. IAWA.

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